Cómo las mitocondrias celulares convierten los alimentos en energía utilizable

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La comida es el combustible para el cuerpo. Las mitocondrias son los convertidores; convierten el combustible en energía utilizable. Cuando los alimentos son digeridos o descompuestos en sus moléculas y nutrientes más pequeños, y el aire es absorbido o inspirado, las moléculas y nutrientes más pequeños cruzan al torrente sanguíneo. Estas moléculas y nutrientes incluyen cosas como la glucosa (una molécula de azúcar derivada de los carbohidratos) y el oxígeno.

Use los alimentos sólo como combustible. De lo contrario, usted consumirá más combustible del necesario para que la máquina llamada su cuerpo funcione. ¿Y sabes qué pasa con el exceso de combustible? Se almacena para más tarde (la máquina permanece preparada para los momentos de baja ingesta de combustible) como grasa.

Así como el fuego quema oxígeno y emite dióxido de carbono y agua, las mitocondrias actúan como hornos cuando convierten la glucosa en trifosfato de adenosina (ATP): Queman” (usan) oxígeno y emiten dióxido de carbono y agua. Debido a que el proceso utiliza oxígeno, se dice que es aeróbico (como en el ejercicio aeróbico).

Este proceso químico de respiración ocurre en cada célula, por lo que se le llama respiración celular aeróbica. Los pasos que ocurren en este proceso son descritos por el ciclo de Krebs (también llamado el ciclo del ácido tricarboxílico[TCA]). El ciclo de Krebs es una piedra angular para entender cómo funcionan las células.

La respiración celular aeróbica puede ser diagramada de esta manera, con cada paso descomponiendo los productos en el paso anterior:

  1. Alimentos (ingeridos) + Aire (inhalados)
  2. Carbohidratos + Oxígeno y Nitrógeno
  3. Glucosa + Oxígeno (productos finales de la digestión y la inhalación)
  4. ATP (energía) + Dióxido de Carbono (exhalado) + Agua (exhalado y excretado)

No confundir la respiración con la respiración. La respiración es sólo una parte de la respiración. Respirar es en realidad el acto de inspirar y expirar; la respiración es el intercambio de oxígeno y dióxido de carbono entre las células y la atmósfera. Entonces, la gente respira, pero sucede a nivel celular.

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