Cómo los animales obtienen nutrientes y oxígeno

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Los animales necesitan nutrientes (de plantas y otros animales) y oxígeno para sobrevivir. Las comodidades de hoy en día han facilitado la adquisición de alimentos por parte de los seres humanos. Los seres humanos pueden pensar que sólo tienen que conducir hasta el supermercado, acercarse a una ventanilla o pararse en la puerta principal y esperar a que un repartidor “consiga comida”. Esto puede ser cierto en el sentido literal, pero en términos biológicos, la adquisición de nutrientes es un proceso bioquímico, al igual que la respiración.

La caza de la comida

El proceso bioquímico comienza con una señal de su estómago vacío. Esa señal a tu cerebro te hace empezar a buscar comida. Hace millones de años, los primeros humanos iban a cazar animales en busca de carne o recolectaban nueces, frutas y bayas. Caminarían todos los días en busca de sustento, como lo hacen los rebaños de animales. Pastaban la mayoría de los días y se daban un festín cuando mataban a un animal para obtener carne. Una vez que las tribus nómadas comenzaron a asentarse en un lugar, la caza continuó y nació la agricultura. La gente comenzó a cultivar sus propios alimentos, lo que requería labrar, cavar, plantar, cavar, en otras palabras, trabajar. La gente invierte energía en adquirir alimentos por energía.

Ahora, las comodidades han minimizado en gran medida la energía que la gente invierte en obtener sus alimentos. Sin embargo, muchos seres humanos están consumiendo más alimentos de los que necesitan, lo que tiene algunos resultados devastadores. La gente ya no es nómada. No vagan en busca de comida. No acechan ni atacan a los animales con regularidad. Otros animales (con la excepción de perros, gatos y otras mascotas que también han llegado a esperar conveniencia) todavía trabajan para conseguir su comida.

Heterótropos a la caza

Los heterótropos son animales que se alimentan esencialmente de otros organismos vivos. Los organismos heterótrofos son lo opuesto a los organismos autotróficos, que pueden utilizar sustancias inorgánicas simples y la luz solar para producir los compuestos orgánicos que necesitan para sobrevivir. Las plantas son un ejemplo de autótrofos.

Los heterótropos no pueden hacer sus propios compuestos orgánicos. Deben obtener compuestos orgánicos de otros seres vivos que contengan compuestos orgánicos. Hay tres clases de organismos que hacen esto:

  • Los herbívoros consumen sólo plantas y obtienen sus compuestos orgánicos de las plantas. Ejemplos de estos animales incluyen ciervos, vacas y otros animales de pastoreo.
  • Los carnívoros sólo comen otros animales. Los animales que comen ya han comido plantas, así que los carnívoros obtienen sus compuestos orgánicos del tejido animal y del material vegetal digerido dentro de esos animales. Algunos ejemplos son los leones y los tigres.
  • Los omnívoros comen cualquier cosa. Estos animales (incluidos los humanos) consumen plantas y otros animales. Los vegetarianos que sólo consumen alimentos de origen vegetal también necesitan proteínas que se encuentran sólo en los tejidos de los animales. Otros omnívoros son los osos, que comen materiales de origen vegetal, así como peces o animales más pequeños.

Observando las cadenas alimentarias biológicas

Las cadenas alimentarias son un ejemplo visual de cómo se transfiere la energía en todo el universo. El sol es el punto de partida de la energía en las cadenas alimenticias porque el sol proporciona energía que es usada por las plantas cuando se hacen alimento para sí mismas (recuerde, son autotróficas). Sin embargo, las plantas no sólo proporcionan energía para sí mismas, sino también para algunos heterótropos. Así comienza una cadena alimenticia.

En una cadena alimentaria simple, un productor fabrica el “alimento” que proporciona la energía, y un consumidor lo utiliza. Por ejemplo, cuando los herbívoros y omnívoros consumen plantas, adquieren los alimentos producidos por las plantas, y que las plantas han adquirido energía del sol.

En una cadena alimentaria más compleja, varios productores de energía pueden estar en la cadena, así como varios niveles de consumidores. Cuando un omnívoro o carnívoro consume otro omnívoro o carnívoro, la energía dentro de la presa (el animal que se comió) se obtiene de omnívoros, carnívoros o herbívoros más pequeños y se pasa al depredador (el animal que comió).

Sin embargo, el consumidor no adquiere toda la energía de los alimentos que el productor ha producido. Cuando los alimentos son digeridos por un productor (por ejemplo, usted), parte del material que usted consumió se convierte en energía utilizada dentro de su cuerpo. El exceso se excreta como residuo.

Los desechos excretados no son energía perdida; la energía está en otra forma que es utilizable por diferentes organismos (como bacterias, lombrices de tierra, escarabajos de estiércol, etc.). Pero, no es utilizable por el nivel inmediatamente superior de la cadena alimentaria. De hecho, cuanto más larga es una cadena alimentaria, menor es la energía que adquieren los consumidores superiores, razón por la cual las cadenas alimentarias no son tan largas para empezar.

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