¿Qué es el ciclo hidrológico?

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Por Alecia M. Spooner

El ciclo hidrológico implica que el agua se mueve desde la superficie (más importante aún, los océanos) hacia la atmósfera, a través de la tierra y en todas partes en el medio. Los científicos ambientales saben que el ciclo hidrológico incluye varios procesos que cambian el agua de sólida a líquida a gaseosa y la transportan a cada rincón de la superficie de la tierra (y debajo).

En términos de agua, la tierra es un sistema cerrado, por lo que el agua no se añade ni se elimina de la tierra; simplemente se transforma, transporta y recicla.

Dado que el ciclo hidrológico no tiene principio ni fin (de ahí el término ciclo), se puede saltar en cualquier momento. Un buen lugar para comenzar es en los océanos, donde se almacena la mayor parte del agua de la tierra. Esta figura ilustra los principales pasos del ciclo hidrológico.

Crédito: Ilustración de Wiley, Composition Services Graphics

  • El agua de los océanos se mueve a la atmósfera a través de la evaporación, un proceso que transforma el agua líquida en vapor, o gas, después de que el vapor de agua está en la atmósfera, los procesos de circulación atmosférica lo transportan alrededor del mundo.
  • La precipitación puede permanecer en la tierra en forma de nieve (durante un año más o menos) o hielo (durante muchos años), o puede moverse a través de la tierra como ríos y arroyos, y parte de ella se evaporará de nuevo a la atmósfera.
  • El agua en la superficie de la tierra puede terminar en lagos por muchos años, ser absorbida por el suelo y las rocas y convertirse en agua subterránea, o continuar fluyendo como escorrentía hasta que llega al océano otra vez.
  • Las plantas liberan agua a la atmósfera a través de un proceso llamado transpiración. Mientras que las plantas pierden agua a la atmósfera casi todo el tiempo (como el sudor), la transpiración es más alta durante la fotosíntesis, cuando las plantas liberan agua a la atmósfera a cambio de tomar dióxido de carbono.este intercambio de agua entre la atmósfera y las plantas es una parte del ciclo hidrológico que a menudo se pasa por alto.

El ciclo hidrológico no ocurre en línea recta. A lo largo del camino descrito en esta lista, el agua se evapora de nuevo a la atmósfera y se añade a la superficie en forma de precipitación.

Comprender el movimiento del agua a través del medio ambiente y alrededor del planeta es importante en la ciencia ambiental cuando se estudian temas como los recursos de agua dulce, la contaminación del agua y el cambio climático.

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