¿Qué es la cogeneración? Ahorro de energía en las centrales eléctricas

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Por Alecia M. Spooner

La cogeneración es un método de conservación de energía que implica la producción de dos tipos de energía en una sola central eléctrica. La fea verdad es que los seres humanos desperdician mucha energía. Aunque se pierde algo de energía debido a la naturaleza de la transferencia de energía y la entropía, los seres humanos desperdician una cantidad casi igual (casi 40 por ciento) en el procesamiento, transporte y uso general de la energía.

La eficiencia o conservación de la energía se refiere al proceso de reducir la cantidad de energía que se desperdicia, y algunos científicos la consideran una fuente de energía propia. En lugar de capturar más energía del sol, el agua o los combustibles fósiles, la eficiencia energética le permite capturarla antes de desperdiciarla y hacer un buen uso de ella.

Las plantas industriales que producen energía han sido durante mucho tiempo las más culpables de desperdiciar energía. Por ejemplo, la mayoría de las plantas que queman combustibles fósiles y producen electricidad liberan grandes cantidades de calor al medio ambiente como un subproducto no deseado y desperdiciado. Sin embargo, esas mismas plantas podrían captar esta energía térmica y ponerla en funcionamiento mediante la tecnología de cogeneración.

La cogeneración es la producción de dos tipos de energía en una sola planta. Lo más común es que una planta produzca tanto electricidad como vapor o agua caliente. Idealmente, la planta puede utilizar la energía del vapor o del agua caliente cercana para que no pierda mucha energía durante el transporte.

La cogeneración mejora la eficiencia energética del 30 por ciento de captura de energía a casi el 90 por ciento, y reduce las emisiones de carbono. En lugar de utilizar el doble de combustibles fósiles para duplicar la producción de energía, la cogeneración crea un acuerdo de producción de energía de dos por uno. Las centrales eléctricas que se encuentran cerca de los edificios a los que suministran energía pueden utilizar fácilmente la cogeneración para suministrar electricidad para la iluminación y agua caliente o vapor para la calefacción.

Pero en los últimos 50 años, a medida que la urbanización y el desarrollo suburbano se han expandido por todo el paisaje, los proveedores de energía se han alejado cada vez más de los edificios que abastecen, ya que la idea de vivir o trabajar justo al lado de una planta de energía industrial se ha vuelto poco atractiva para las familias que disfrutan del aire fresco y de las zonas verdes de un paisaje suburbano.

Como resultado, el uso de vapor o agua caliente cogenerada con electricidad no es tan rentable como antes porque requiere un transporte más largo, durante el cual se pierde gran parte de la energía.

La buena noticia es que las plantas de energía que usan cogeneración hoy en día son mucho más limpias, seguras y menos tóxicas de lo que solían ser. Además, los beneficios de reducir las emisiones de carbono y conservar grandes cantidades de energía superan la posible desventaja de ubicarlos más cerca de las zonas urbanas.

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